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中美洲国家萨尔瓦多总人口为670万,GDP大约在270亿美元左右,人均收入为4000美元;国内经济以农业为主,工业基础薄弱,此外将近30%人口为贫穷等级,是世界上中低等收入国家之一。然而就是这样一个名不见经传的国家,其政府却在6月9日通过国会投票决定,成为全球首个把比特币列为法定货币的国家。

萨尔瓦多在相关法案表示,比特币或加密货币将是增加普惠金融的一种方式,尤其该国目前极度依赖现金交易,全国70%人口没有银行账户或信用卡。这项新法意味着,除非无法提供交易所需的技术,所有企业均必须接受比特币作为商品或服务交易。目前萨尔瓦多的法定货币是美元,根据相关法案,比特币与美元的汇率将由市场自由决定。

萨尔瓦多经济相当依赖移居国外者(大约超过200万人)汇款回国,此类汇款占该国GDP约20%,每年共汇回40亿美元。值得一提的是,现时国际汇款手续费至少10%,款项需要几天时间才能汇到,取款人也得亲自到场索取。

不明就里的人可以进一步想象我们国内情况:附近公司或工厂有大量外劳的话,那么社区必有汇款中介机构。每月出粮,外劳会提取现金、搭乘德士去到中介机构汇款。填写表格后,把现金连同表格交给柜台服务员,并支付固定手续费。当然,汇款处理必须得等上几天,外劳在家乡的亲人必须徒步或者搭公交去中介机构才能领出这笔从大马汇来的金额。为什么要这么麻烦呢?因为大多数落后国家的人们都没有银行户口,汇款交易蒙受损失的汇差、汇款成本、时间、领取现金而面对的治安风险等等,而这些成本的付出却是毫无意义的。

而比特币或加密货币的优势正是可以剔除传统的中介第三方,显著简化流程,促成即时、安全且保障的支付,人们不再需要大排长龙等候或更久,不需要跑大老远、或是在晚上冒着生命危险进入危险地区,就为了汇款。萨尔瓦多的手机普及率相当得高,因此若能结合比特币网络和手机使用率,推广金融服务向更多人开放增加比特币的流动性,可以更能稳定货币价值、减少官僚主义和贪腐障碍。

有意思的是,萨瓦尔多在实施比特币与美元平行的法定货币的过程中向世界银行求助,请求后者提供技术支援但被拒绝;国际货币基金组织 (IMF) 表示,萨尔瓦多采用比特币将引发重大风险和监管问题。

反对者认为,作为一种虚拟资产,比特币和实体经济没有任何直接联系。它的价值在短时间内容易出现大幅度波动,不适宜充当货币保值和发挥交换媒介。另外,它也会让国家完全失去指定货币政策的能力。虽然比特币的总数量永远不会超过2100万枚,可以成为一种有效、避免恶性通货膨胀的工具,然而比特币和美元挂钩,其实还是避免不了美国货币政策的影响力,何况美国还是萨尔瓦多最大的贸易伙伴。

虽然如此,萨尔瓦多采用比特币或许可以达到推动吸引投资、旅游业、创新和经济发展的成效。世界经济论坛在2014年曾指出,全球最大的风险是金融不均性,比气候变化、战争、疾病和其他灾难的潜在危险程度都来得高。萨尔瓦多的经济增长缓慢,对市场变化抵抗性差,国内通膨也严重,也让其政府不断思考着各种方法。比特币也许是个解方,藉由推广金融普惠的便利和迅捷,若比特币技术可以更加成熟且得到广泛使用,能让社会和经济变得更加稳定。笔者认为,无论是世界银行或IMF都有义务全力协助和支持萨尔瓦多的货币改革计划,如何让比特币更好地克服社会不公以及诸多挑战,也许能够从中找出摆脱贫穷走向繁荣的方案,成为其他中低等收入国家的最佳示范。


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